Plante grasse ou plante succulente?

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Les feuilles épaisses de cette succulente sont pleines de sève, pas de graisse. Photo: http://www.chhajedgarden.com

Vous entendrez souvent les termes «plante grasse» et «plante succulente» pour décrire les plantes aux tiges ou feuilles épaisses et enflées, mais seulement le deuxième est correct. «Plante grasse» n’est plus considéré comme un terme approprié.

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La sève des succulentes est souvent visqueuse. Photo: Raul654, Wikimedia Commons

Le terme «plante grasse» suggère que la plante contient de la graisse, ce qui n’est pas le cas. Ainsi, le terme «plante succulente» (ou tout simplement «succulente») est préférable, car il signifie que la plante est «pleine de suc», ce qui est vrai, car «suc» est un autre terme pour «sève» et les tiges et feuilles des succulentes sont effectivement gorgées de sève, d’ailleurs souvent une sève épaisse et visqueuse. C’est que les succulentes s’enflent d’eau pendant la saison des pluies, conservant des réserves d’humidité dans leurs feuilles ou leurs tiges pour mieux passer la sècheresse qui suit presque inévitablement dans leur habitat aride d’origine.

Je dois admettre que je dis encore «plante grasse» à l’occasion, mais j’essaie de me corriger!

Bonnes à manger?

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Les succulentes ne sont pas «succulentes» dans le sens de «délicieuses.» Illustr.: clipart-library.com, montage: jardinierparesseux.com

Mais est-ce que les plantes succulentes sont bonnes à manger? Car le mot «succulent» a un deuxième sens: «au goût agréable et délicieux». Ce sens ne s’applique pas aux plantes succulentes qui, pour la plupart, ont un goût amer et qui peuvent même, dans certains cas, être toxiques. Seulement le sens «gorgé de suc» s’applique dans leur cas.

Succulente ou cactus?

Tant qu’à discuter de la terminologie des succulentes, voici une autre utilisation qui peut porter à confusion.

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Voici trois «vrais cactus» qui sont, bien sûr, aussi des succulentes: on les distingue des autres succulentes par leur aréole, la petite pointe de croissance poilue d’où partent les épines et les fleurs. Photo: pulpkaktus.com

On dit souvent «cactus et succulentes» comme si c’étaient deux groupes complètement différents, mais en fait le terme est redondant. Il est vrai que les cactus sont membres d’une famille de plantes succulentes (les Cactacées) et sont donc tous* des succulentes, mais il y a des succulentes dans beaucoup d’autres familles : les Crassulacées, les Euphorbiacées, les Agavacées, les Portulacacées et plus de 50 autres. Donc, on peut dire que tous les cactus sont des succulentes, mais pas que toutes les succulentes sont des cactus. Ainsi, les termes «succulentes» ou «plantes succulentes» suffisent : il n’est pas nécessaire de dire cactus et succulentes.

*En fait, il existe quelques espèces de cactus, notamment dans le genre Pereskia, qui sont à peine succulentes, mais ce sont des exceptions à la règle.

Cela dit, j’utilise souvent le terme cactus et plantes succulentes dans mes articles, surtout au début quand je veux être bien compris, car il y a encore beaucoup de gens qui pensent que les cactus et les succulentes appartiennent à deux «familles» différentes.

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