L’ABC des engrais

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Un engrais, aussi appelé fertilisant, est un concentré des minéraux dont les plantes ont besoin pour leur croissance. Dans un sol où on ajoute régulièrement du compost ou du fumier (qui sont eux aussi riches en minéraux), il est rarement nécessaire d’ajouter un engrais. Dans les sols où on laisse les feuilles mortes se décomposer sur place, presque tous les minéraux sont présents aussi.

Les plantes cultivées en pot, par contre, nécessitent plus que leur part normale d’engrais, car elles sont sujettes au lessivage par la pluie et leurs racines confinées ne peuvent pas aller chercher les minéraux au loin.

Le N-P-K

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Ill.: jeretiens.net.

Tout engrais commercial affiche en grosses lettres les trois chiffres représentant les taux d’azote (N), de phosphore (P) et de potassium (K). Un engrais 11-12-9 contiendrait donc 11% d’azote, 12% de phosphore et 9% de potassium.

On dit habituellement que l’azote sert à stimuler la croissance verte. Ainsi, un engrais riche en azote serait utile pour les semis et les plantes à feuillage (plantes d’intérieur vertes, conifères, légumes-feuilles, etc.). Trop d’azote et on se retrouve avec des feuilles trop développées au goût insipide, peu ou pas de fleurs et de fruits et des pucerons. Il n’en reste pas moins que l’azote est l’élément qui manque le plus souvent dans les sols et celui qu’il faut le plus souvent remettre dans le sol d’une façon ou d’une autre.

Le phosphore promouvrait le développement des racines et stimulerait aussi la floraison. Les engrais riches en phosphore sont souvent vendus comme engrais à fleurs ou engrais d’enracinement. Par contre, les engrais trop riches en phosphore (plus de 15 %) peuvent nuire à l’établissement des mycorhizes, ces champignons bénéfiques qui, eux aussi, stimulent la croissance des plantes, et les empêcher de faire leur travail.

Enfin, le potassium augmenterait la résistance des plantes aux intempéries et aux parasites. On recommande souvent les engrais riches en potassium pour les légumes et comme engrais d’automne pour aider les plantes à mieux résister à l’hiver.

Un engrais qui comprend ces trois éléments majeurs (azote, phosphore, potassium) est dit complet. Si seulement un ou deux de ces éléments sont présents, on le dit incomplet. Par contre, un engrais incomplet n’est pas nécessairement moins bon. C’est que le phosphore et le potassium sont déjà présents en quantité suffisante dans beaucoup de sols et, quand c’est le cas, pourquoi en rajouter? Il peut être utile de faire faire une analyse de sol pour savoir si ces deux derniers sont absents ou présents dans votre sol de jardin.

Les autres éléments majeurs

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Les trois autres éléments majeurs. Montage: jardinierparesseux, photo.: http://www.herbco.com

Trois autres éléments sont de grande importance et forment même la base des cellules des plantes: l’hydrogène, le carbone et l’oxygène. Par contre, les plantes les absorbent de l’eau ou de l’air. Leur présence dans un engrais n’est donc pas obligatoire.

Les éléments secondaires et mineurs

En plus des éléments majeurs, les plantes ont besoin d’éléments secondaires et mineurs (on appelle aussi les éléments mineurs « oligo-éléments »), mais seulement en petites quantités. Par contre, leur absence peut provoquer des carences, souvent signalées par une croissance ralentie et un jaunissement ou rougissement du feuillage.

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Les éléments secondaires. Montage: jardinierparesseux, photo.: http://www.herbco.com

Les trois éléments secondaires, utilisés quand même en bonne quantité par les végétaux, sont le calcium, le magnésium et le soufre. Étant donné leur importance, leur présence est souvent indiquée sur l’étiquette.

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Les éléments mineurs. Montage: jardinierparesseux, photo.: http://www.herbco.com

Les scientifiques discutent encore de quels minéraux mineurs sont réellement nécessaires à la croissance des plantes, mais la plupart acceptent les suivants: bore, chlore, manganèse, fer, nickel, cuivre, zinc et molybdène. D’autres ajoutent iode et sélénium à la liste et certaines plantes semblent avoir besoin de silicium, de sodium, de cobalt ou de vanadium.

Engrais de synthèse ou engrais biologiques

20190205F www.milorganite.com.jpgEn général, les engrais de synthèse (dits aussi engrais chimiques) sont très riches en éléments majeurs, avec des taux qui dépassent les 15 %. Le 15-30-15, par exemple, est un engrais de synthèse. Par contre, les engrais de synthèse contiennent rarement la gamme complète des éléments secondaires et mineurs. Comme leur nom le suggère, ils sont dérivés de composés chimiques et sont assemblés artificiellement.

Les engrais biologiques, dérivés de sources naturelles comme la roche broyée, les déchets végétaux et le fumier, sont moins concentrés. Rarement leurs éléments dépassent-ils une concentration de 14 %. Un engrais 5-7-8 ou 2-3-1 est probablement biologique. La plupart contiennent une bonne part d’éléments secondaires et mineurs. Plusieurs, comme l’engrais d’algues et l’émulsion de poissons, contiennent même tous les éléments majeurs et mineurs et sont donc utiles pour guérir ou prévenir les carences.

Les engrais biologiques ne sont pas directement assimilables par les racines des plantes: ils doivent d’abord être décomposés par les micro-organismes du sol. On dit souvent qu’ils «nourrissent le sol» et que c’est ensuite le sol qui «nourrit» (fertilise) la plante.

Bien des jardiniers préfèrent les engrais biologiques, car ils sont généralement moins polluants.

Engrais à libération lente

Ces engrais sont composés de façon à libérer leurs minéraux lentement, sur toute une saison, plutôt que tous en même temps. Ainsi, une seule application annuelle printanière suffira. Il existe des engrais à libération lente autant chez les engrais biologiques que chez les engrais synthétiques.

Engrais tout usage

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Exemple d’un engrais biologique à libération lente tout usage. Photo: acti-sol.ca

Un engrais tout usage (on dit aussi polyvalent, à usages multiples ou multi-usage) contient soit une quantité égale des trois éléments majeurs (par exemple, 12-12-12), soit un pourcentage supérieur en azote, comme 12-8-6. Un bon engrais tout usage contiendrait la gamme complète des autres éléments aussi. C’est notamment le cas de la plupart des engrais biologiques tout usage.

Facilitez-vous donc la vie! Dans la plupart des cas, tout ce qu’il vous faut pour toutes vos plantes est un seul engrais biologique à libération lente de type tout usage.

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Analysez-moi çà!

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20150411AOn n’insistera jamais assez sur l’importance de bien connaître la qualité de son sol… et pour cela, quand vous commencez un nouvelle platebande ou installez un jardin, faites toujours analyser de sol. L’analyse vous dira si son pH est trop élevé ou trop bas (autrement dit, si le pH est trop alcalin ou trop acide) et s’il manque ou non des minéraux. En corrigeant les défauts avant même de commencer à jardiner, les résultats seront nettement meilleurs. Et même si vous ne corrigez rien, mais décidez de vivre avec le sol que dame Nature vous a fourni (ou, plus probablement, avec ce que l’entrepreneur qui a volé la bonne terre de votre terrain lors de la construction vous a laissé), au moins vous saurez à quoi vous en tenir et vous pourrez alors choisir les plantes qui aiment ces conditions.

Que vérifie-t-on lors d’une analyse?

En général, une analyse de sol comprend les éléments suivants:

  1. 20150411EType de sol (granulométrie): est-il argileux, sablonneux ou limoneux? Ce détail influence à la fois la culture et les traitements recommandés.
  2. Acidité/alcalinité: on mesure le pH du sol pour déterminer son acidité ou alcalinité. L’échelle de pH varie de 4 (très acide) à 8 (très alcalin), le chiffre 7 marquant la neutralité. En général, les cultures demandent un pH légèrement acide à neutre, soit de 6,0 à 6,5, mais les plantes acidophiles (rhododendrons, bleuetiers, etc.) préfèrent un sol nettement acide (4,5 à 6,0). La valeur du pH tampon renseigne sur la quantité de chaux à ajouter pour corriger l’acidité du sol et atteindre le pH voulu.
  3. Teneur en phosphore (P): l’analyse permet de mesurer la quantité d’acide phosphorique présent dans le sol. Le phosphore est nécessaire pour favoriser le développement des racines et la croissance générale de la plante. Il joue aussi un rôle important sur la production et le mûrissement des fruits.
  4. Teneur en potassium (K): l’analyse fournit la quantité de potassium disponible dans le sol. Le potassium rend les plantes plus résistantes aux insectes, aux maladies et aux stress tels que la sécheresse. Il joue un rôle important dans la floraison, améliore la saveur des fruits et intensifie leurs couleurs.
  5. Teneur en oligoéléments: elle comprend des éléments dont les plantes ont besoin pour bien croître, mais en quantités plus limitées que le NPK, tels que le calcium, le magnésium et le fer. Par contre, même s’il n’en faut pas beaucoup pour obtenir une belle croissance, la présence de ces minéraux est essentielle pour la santé de la plante.

Il peut paraître curieux que l’analyse en laboratoire ne vérifie pas la teneur en azote (N) dans le sol. Pourtant, c’est l’élément le plus important 
dans la croissance des végétaux! Mais l’azote est l’élément le plus volatil et son teneur monte et descend selon une foule de facteurs, même la température. Faire une analyse de l’azote ne vaut presque que pour le moment et sous les conditions où l’analyse a été faite. Les résultats de toute analyse présumeront que le sol aura besoin d’un ajout d’azote: tous les sols en manquent de toute façon!

Où faire l’analyse?

Le service d’analyse du sol est disponible dans les jardineries les plus importantes ainsi que dans plusieurs grandes surfaces… mais pas de façon très visible. Il n’y a pas un petit laboratoire au cœur du magasin au vu et au su de tous. Il faut demander la trousse. En général, on vous remettra un sac ou un pot dans lequel mettre votre échantillon et une formule à remplir, formule qui indiquera notamment au laboratoire ce que vous voulez faire dans le jardin où la terre sera analysée.

Il suffit alors de ramener la trousse à la maison, de prélever des échantillons de terre et de les ramener au magasin.

Quand prendre un échantillon?

Il n’y a pas de saison attitrée aux analyses de sol. On peut faire des prélèvements à tout moment quand le sol n’est pas gelé. Le moment idéal est l’automne, car si vous devez appliquer de la chaux pour corriger une acidité excessive (le problème le plus souvent rencontré), elle n’agit que très lentement. En l’appliquant à l’automne, la chaux aura tout l’hiver pour modifier la qualité de votre sol. Cela dit, la plupart des jardiniers préfèrent faire l’analyse au printemps, avant de débuter la saison de jardinage. Donc, dès que le sol est dégelé… et attendez quand même qu’il se dessèche un peu!

Si vous avez chaulé votre terrain récemment ou fait des applications d’engrais ou de compost dans les dernières semaines, vaut mieux attendre que le sol retrouve son équilibre avant de faire l’analyse.

Préparer son échantillon

20150410BChaque analyse ne doit concerner qu’un seul secteur de votre terrain à la fois: potager, pelouse, platebande, etc. Si vous avez un secteur à utilisation spéciale, par exemple une plate-bande de rhododendrons ou un carré dédié uniquement aux pommes de terre, mieux vaut aussi faire une analyse indépendante. Souvent, les jardiniers font faire une analyse par année, chaque fois dans un secteur différent, commençant par le plus urgent (une pelouse mal en point, par exemple), pour étaler les coûts de l’analyse et du traitement sur plusieurs années.

Avant de commencer, lavez bien votre outil de prélèvement (les professionnels utilisent une carotteuse, mais un transplantoir, ou truelle de jardin, suffit), le rinçant bien pour éliminer toute trace de savon. Prenez l’équivalent de quelques grosses cuillerées à table de terre à environ 15 à 30 cm de profondeur, soit dans la zone des racines. N’utilisez pas la terre de surface qui contient souvent des éléments qui peuvent faire fausser les résultats. Versez cette terre dans le sac ou le contenant et prenez d’autres prélèvements à différents endroits du même potager, de la même pelouse, de la même platebande, etc. pour un total d’environ six prélèvements (plus si le jardin est très vaste), cela assurera un portrait plus global du secteur qu’un seul échantillon.

Enlevez les pierres, les bouts de bois, etc. avec des gants, s’il le faut (il ne faut pas y toucher avec vos mains, car elles peuvent contaminer le sol et fausser les résultats) et mélangez bien le tout. Il faut environ 250 ml de terre pour l’analyse; si vous avez beaucoup trop de terre, enlevez le surplus.

200452424-001Il est très important aussi de remplir la formule qui vient avec la trousse. D’abord, pour bien vous identifier de façon à ce que les résultats vous parviennent, mais aussi pour que le laboratoire sache ce que vous voulez faire du jardin. C’est qu’on ne fera pas les mêmes recommandations pour une pelouse, une plate-bande ou un potager ni même pour un espace qui sera dédié à un groupe de plantes très spécifique.

Apportez maintenant l’échantillon au marchand. Normalement, il vous contactera dans environ deux semaines avec les résultats. Le coût? Environ 20$.

Les résultats de l’analyse

20150410CAttendez-vous à des résultats très détaillés comme, «appliquez tel produit à telle dose et à telle fréquence». En général, comme les sols dans l’Est du Canada sont acides, il y aura de la chaux à appliquer et aussi des engrais, des amendements organiques comme du compost, etc. Et ne soyez pas surpris de découvrir que le traitement recommandé pour votre pelouse ne soit pas le même que pour la plate-bande ou le potager, car chacun de ces milieux demande une qualité de sol différente.

Fréquence

Tout jardinier devrait prendre l’habitude de faire analyser son sol en laboratoire tous les 4 ou 5 ans. Ainsi si le sol s’acidifiait peu à peu, un problème commun notamment quand on fertilise beaucoup ou quand le sol d’origine était très acide (tout sol tend à retourner peu à peu à son pH d’origine), vous le sauriez avant que les plantes commencent à s’en souffrir. Et si votre sol devient un peu trop pauvre en minéraux, vous le sauriez aussi. Pour le potager, faites faire l’analyse aux 2 ou 3 ans, car les légumes, on les veut de toute première qualité!