Ce que les abeilles voient

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Løvetann (Taraxacum sect. Ruderalia;  T. officinale).  Sammensatt bilde som viser blomsterkorg og bladverk i ultrafiolett (UV) og i synlig lys.

Un pissenlit tel que vu par une abeille (à gauche). Photo: ultravioletphotography.com

Un jardin rempli de belles fleurs attire toujours notre attention, mais ce n’est pas pour attirer le regard des humains que les fleurs ont évolué. Le rôle des fleurs voyantes, dans la plupart des cas, est d’attirer les insectes pollinisateurs : abeilles, papillons, syrphes, etc. C’est pour les séduire qu’elles prennent les coloris que nous trouvons si jolis. Mais souvent, les abeilles voient autre chose que ce que nous voyons.

La vision des êtres humains est excellente et nous pouvons distinguer quelque 10 millions de couleurs différentes. Cependant, notre vision est limitée aux rayons rouges, orange, jaunes, verts, cyans, bleus et violets, soit ceux se situant environ entre 400 et 780 nanomètres (nm). Notamment, nous ne distinguons pas les rayons ultraviolets (moins de 400 nm).

Les abeilles, par contre, voient surtout les rayons se situant entre 300 et 560 nm, incluant les rayons ultraviolets que nous ne pouvons pas apercevoir, mais pas les rayons rouges qui nous paraissent très visibles. Pour une abeille (et pour la plupart des autres insectes), une fleur parfaitement rouge paraîtra noire. Et pour nous, c’est une fleur ultraviolette qui paraîtra noire.

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Onagre tel que vu par un humain (à gauche) et une abeille (à droite). Les guides de nectar qui nous sont invisibles leur sont parfaitement distincts. Photo: Bjorn Roslett

Il est possible, au moyen d’un équipement photographique spécialisé, d’obtenir une approximation de ce que les abeilles peuvent voir… et le résultat est surprenant !

Notamment, beaucoup de fleurs aux couleurs qui nous paraissent uniformes sont en fait marquées de lignes ultraviolettes appelées guides de nectar qui dirigent les insectes vers le centre de la fleur où leur récompense, soit le nectar ou le pollen, est concentrée… et où la fleur tient à les voir passer pour ramasser le pollen qu’ils déposeront sur une autre fleur de la même espèce.

Papaver Orientale Poppy Scarlet Red Oriental Poppy

Les taches noires dans le centre d’un pavot sont en fait de couleur ultraviolette, une « couleur » que nos yeux interprètent comme étant noire. Photo: Max Pixel

Aussi, les taches chatoyantes que nous voyons comme noires au centre des fleurs de pavot sont en fait de couleur ultraviolette. Cela explique pourquoi les abeilles visitent les fleurs des pavots même quand elles sont rouges, une couleur que les abeilles ne sont pas censées voir*.

*En fait, une fleur qui nous paraît rouge peut contenir d’autres couleurs que les abeilles peuvent distinguer ; elle n’est pas nécessairement parfaitement noire à leurs yeux.

Les oiseaux voient rouge

Si les insectes ne distinguent pas le rouge, c’est une couleur très visible aux oiseaux et plusieurs fleurs spécifiquement adaptées à la pollinisation par les oiseaux ont adopté la couleur rouge pour se rendre moins attirantes aux insectes. Après tout, certains insectes sont des voleurs de pollen et de nectar, mais ne contribuent pas à la fécondation des fleurs. Ainsi, une fleur rouge s’offre souvent exclusivement aux oiseaux pollinisateurs.

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Le colibri à gorge rubis est le pollinisateur exclusif de la lobélie cardinale sur la majeure partie de son aire. Ses fleurs paraissent noires aux yeux des abeilles. Photo : U.S. Fish and Wildlife Service

D’où la croyance que les colibris, oiseaux pollinisateurs par excellence, préfèrent les fleurs rouges. En fait, les colibris aiment les fleurs de toutes les couleurs (ils voient encore beaucoup plus de couleurs que les humains!), mais sont généralement les seuls animaux dans leur environnement à fréquenter les fleurs rouges.


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Photo: sillyjokes.co.uk/

Si quelqu’un invente des lunettes qui permettent de voir nos jardins à la manière des abeilles et papillons, faites-moi signe : j’aimerais bien voir mes plantations comme une abeille, même si c’est seulement pour quelques minutes!Løvetann (Taraxacum sect. Ruderalia;  T. officinale).  Sammensatt bilde som viser blomsterkorg og bladverk i ultrafiolett (UV) og i synlig lys.

 

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