10 faits surprenants sur le maïs sucré

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Le maïs sucré (Zea mays saccharata), appelé couramment blé d’Inde au Québec, est largement cultivé dans le monde entier, sauf dans les climats aux étés très courts. C’est une grande graminée qui produit des grains sucrés qui peuvent être mangés crus ou cuits, de l’épi ou servies de multiples façons: comme légume d’accompagnement, en salade, en garniture, en crème, etc. Aussi, c’est un légume facile à cultiver dans le potager familial.

Mais connaissez-vous les faits suivants sur le maïs sucré?

Le plus grand maïs au monde, cultivé dans une serre individuelle. Photo: http://www.the-scientist.com

1. Le plus grand plant de maïs sucré jamais enregistré mesurait 10,74 m, soit une hauteur de presque 3 étages. Il a été cultivé par l’américain Jason Karl au Costa Rica en 2011.

2. La soie du maïs est en fait le stigmate (la partie femelle de l’inflorescence). Il y a une soie par grain de maïs et pour avoir un épi bien rempli, chaque soie doit être pollinisée. 

3. Il y a environ 800 grains sur chaque épi de maïs.

4. Les feuilles de maïs sucrées étaient autrefois utilisées comme gomme à mâcher par les Amérindiens.

Le pollen est transporté par le vent des panicules (mâles) aux soies (femelles). Ill.: steemit.com

5. Le maïs sucré est pollinisé par le vent. C’est la raison pour laquelle les plantes sont généralement plantés en rangs rapprochés: ainsi, même une légère brise peut transporter le pollen de la panicule (inflorescence mâle) au sommet de la plante jusqu’aux soies de l’inflorescence femelle portée à l’aisselle des feuilles d’une plante voisine.

6. Un épi de maïs a toujours un nombre pair de rangées de grains.

7. Le maïs est cultivé depuis plus de 8 000 ans, mais n’était pas sucré à l’origine. On l’utilisait plutôt pour la farine. Le maïs sucré, moins riche en amidon et plus en sucre, est une mutation spontanée apparue au Brésil il y a environ 1000 ans. Ce sont les Iroquois américains qui ont présenté le premier cultivar de maïs sucré, ‘Papoon’, aux colons américains en 1779.

8. Nul besoin de dénuder l’épi de feuilles pour confirmer la maturité du maïs sucré: il suffit de confirmer deux détails. Il est mûr quand les soies sont devenues marron et sèches et que l’épi est rempli jusqu’à l’extrémité, ce que vous pouvez confirmer en le tâtant à travers les feuilles protectrices qui le recouvrent (son extrémité doit être arrondie plutôt que pointue).

9. Qu’en est-il de la croyance que le goût sucré du maïs est si éphémère qu’il vaut mieux commencer à faire bouillir l’eau avant de récolter les épis? En fait, c’est à peine exagéré! Les variétés anciennes, soient celles qui étaient offertes jusque dans les années 1980, tirent leur douceur du gène su et, effectivement, leurs sucres commencent à se transformer en amidon seulement 30 minutes après la récolte. Même les maïs sucrés modernes, qui doivent leur goût sucré à d’autres gènes, ont meilleur goût si on les faire cuire dans les 3 jours suivant la récolte.

Les grains jaunes ont le même goût que les grains blancs. Photo: http://www.epicurious.com

10. On dit aussi que le maïs jaune est plus sucré que le maïs blanc, mais est-ce que cela est véridique? Non, le goût des deux est identique. Par contre, le maïs jaune est légèrement meilleur pour la santé que le maïs blanc, car sa couleur provient du bêta-carotène que notre corps convertit en vitamine A.


Gardez ces informations en note et épatez vos amis avec vos connaissances la prochaine fois que vous assisterez à une «épluchette de blé d’Inde»! (Une tradition de fin d’été au Québec et en Acadie.)

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